Як виробники електрокарів перетворюють літій на дорогоцінний метал?

Виробники літію найбільше аплодували Ілону Маску, коли він оголосив, що черга з бажаючих купити новий електромобіль Tesla Model 3 розтягнулася до кінця 2018 року, а кількість попередніх замовлень перевищила 500 тис. авто. На сьогоднішній день попит на електромобілі в рази перевищує пропозицію і ця тенденція збережеться до тих пір, поки класичні автовиробники не налагодять масовий випуск власних моделей екологічних авто. За прогнозами Morgan Stanley, у 2020 році 2,9% з прогнозованих 99 млн нових авто припаде на частку електрокарів. У 2025 році цей показник зросте до 9,4% з 102 млн нових автівок.

Увесь цей наплив електромобілів вимагає нових потужних батарей, а точніше літію — лужного металу для їх створення. Очікуване стрімке збільшення попиту на літій у найближчі кілька років змінить весь глобальний сегмент його видобутку і переробки. За розрахунками аналітичного агентства Benchmark, вартість тонни карбонату літію в період з 2017-2020 рр. виросте до 13 тис. доларів з сьогоднішніх 9 тис. А ціна гідроксиду літію, який підвищує тривалість життя і потужність батареї, збільшиться з поточних 14 тис. доларів за тонну до 18 тис. у найближчі три роки.

За оцінками хімічної групи Chemetall, яка базується в Німеччині, глобальні запаси літію становлять 28 млн тонн (еквівалент 150 млн тонн карбонату літію). При цьому у 2016 році було видобуто близько 35 тис. тонн літію. Цього недостатньо, щоб задовольнити зростаючий попит на метал, тому компанії, які видобувають літій, вирішили змінити правила гри на ринку. І перше, що вони зробили — почали укладати довгострокові контракти на поставки літію. Усе для залучення додаткових інвестицій у розвиток видобувних потужностей.

На глобальному літієвому ринку домінують чотири компанії, які забезпечують 68% (або 78%, за оцінками Wood Mackenzie) виробництва еквівалента карбонату літію. «Топ-четвірка збереже своє домінування ще років п’ять, поки не з’являться інші великі гравці», — прогнозує Джеремі Кент з Allianz Global Investors, додаючи, що всі вони починають активно нарощувати потужності. За великими гравцями підтягуються і дрібні. Австралійська Orocobre (11 тис. тонн карбонату літію в 2017 році) заявила про плани збільшення видобутку до 17 тис. тонн у 2018. Ще одна австралійська компанія — Force Commodities — купила ліцензію на видобуток літію у Демократичній Республіці Конго. Однак, маленькі компанії не в змозі забезпечити технологічний процес переробки літію у великих обсягах, через що їх незабаром можуть поглинути великі корпорації.

Нарощування обсягів видобутку літію відбувається паралельно із збільшенням обсягів виробництва батарей для електрокарів. Компанія Tesla вже почала будівництво спеціалізованого заводу Gigafactory 1 (Невада, США), проектна потужність якого у 2020 році становитиме 35 Гігават-годин в рік для виробництва елементів та 50 Гігават-годин на рік для складання акумуляторів. Аналогічний за обсягами виробництва проект реалізовують місцеві компанії у Німеччині. При цьому обсяг інвестицій у будівництво німецького заводу вже склав 1 млрд доларів. Проте найбільш далекосяжні плани озвучили китайські компанії. Згідно зі звітом Bloomberg, до 2021 року в Китаї побудують кілька заводів із виробництва літієвих батарей загальною потужністю 120 Гігават-годин. Цього достатньо, щоб забезпечити батареями 1,5 млн електромобілів.

Допоки попит на літій не досяг прогнозованого піку, міжнародні компанії почали скуповувати за безцінь ліцензії і права на розробку родовищ в країнах, де є поклади, але не проводиться видобуток. Іноді така хитрість спрацьовує, як в Конго, іноді — ні, як в Чехії. Прикладом останнього може слугувати австралійська компанія European Metals, яка звернулася до чеського уряду із пропозицією розпочати розвідку і подальшу розробку родовища біля міста Чіновец. За оцінками компанії, поклади літію в Чехії складають близько 3% від світових запасів. Однак проти планів компанії виступили чеські комуністи та ще кілька політичних партій, які заявили, що не віддадуть чеський літій в приватні руки. За підрахунками активістів, австралійська компанія заробить 80 млрд доларів, якщо їй вдасться реалізувати проект у повному обсязі, а з цих грошей до бюджету країни потраплять копійки. Тому уряд Чехії прислухався до аргументів політиків і запропонував European Metals переглянути умови співпраці.

Що стосується України, то за даними вітчизняної геологорозвідки, запаси руди, яка містить літій, складають близько 500 млн тонн. За цим показником Україна лідирує серед європейських країн. У нас є три великих родовища: в Донецькій, Кіровоградській і Закарпатській областях. При цьому в країні не ведеться промисловий видобуток літію, а потреба в металі задовольняється за рахунок імпорту з Росії. Інтерес українських підприємців до літію існує, однак спроби почати комерційний видобуток на Закарпатті та на Кіровоградщині не увінчалися успіхом. В обох випадках компанії, які заявили про бажання почати видобуток, мали сумнівне походження. Варто пам’ятати, що при зростаючому попиті на літій на світових ринках, українські поклади не залишаться без уваги іноземних компаній, тому найкращим варіантом для України буде у найближчі кілька років почати розробку літієвих родовищ власними силами.